Persisten las dudas sobre el desarrollo del litio en Bolivia

Mark Watts/Industrial Minerals, Londres, Reino Unido – Continúan las dudas en torno al potencial de Bolivia para convertirse en un importante productor de carbonato de litio en momentos en que el país sudamericano anunció planes para empezar la construcción de una planta a escala industrial en 2011. 

Héctor Córdova, Viceministro de Desarrollo Productivo, sostuvo que la compañía minera estatal Corporación Minera de Bolivia (COMIBOL) construirá una planta de carbonato de litio y cloruro de potasio en el Salar de Uyuni en Potosí, al sud de Bolivia.

A tiempo de explicar los planes de Bolivia en una entrevista con BNAmericas, Córdova añadió que  COMIBOL hubo iniciado una planta de carbonato de litio en ese sitio, con una capacidad nominal prevista de 500 TM por año.

El arranque de la planta piloto se ha demorado más de un  año con la meta fijada en diciembre de 2009 para empezar a producir volúmenes de tamaño muestral de material de carbonato de litio para pruebas de laboratorio.

Muchos analistas se han mostrado escépticos acerca de la habilidad de Bolivia para desarrollar operaciones de carbonato de litio que le permitan competir con productores establecidos en Chile y Argentina – los otros dos vértices del llamado “triángulo del litio”.

Dudas tecnológicas
Juan Carlos Zuleta, un economista con base en Bolivia y experto en litio, dijo a Industrial Minerals: “Lamentablemente, creo que Bolivia tiene un largo trecho por recorrer para desarrollar tecnología adecuada para producir carbonato de litio”.

“El gobierno ha tratado de convencer a todos en Bolivia que se encuentra realmente encaminado para producir y comercializar carbonato de litio y cloruro de potasio a escala industrial”, dijo Zuleta.

“Sin embargo, la verdad es que hasta la fecha no ha sido capaz de producir una sola tonelada métrica (TM) de carbonato de litio o cloruro de potasio en su planta piloto después de casi tres años”, añadió.

El Salar de Uyuni de Bolivia cobija las mayores reservas de litio del mundo, conteniendo la cifra ampliamente difundida de 5,5 millones de TM, que podría llegar a 8,9 millones de TM.

Previamente, el gobierno boliviano ha anunciado planes para construir una planta de carbonato de litio con capacidad de 30.000 TM por año en Uyuni con una inversión de cerca de 300 millones de dólares estadounidenses.

El proyecto a escala comercial constituiría una operación relativamente grande, representando cerca de un sexto de la capacidad global de litio para 2011, establecida en cerca de 180.000 TM y  medida en términos carbonato de litio equivalente (CLE).

Daniela Desormeaux, una analista con base en Chile explicó algunos de los desafíos a Industrial Minerals: “Pienso que Uyuni tiene el potencial para ser parte de la oferta de litio, pero no en el corto plazo”.

La composición química es compleja y muy diferente a la del Salar de Atacama en Chile, la mayor fuente de litio  de la región, dijo Desormeaux de la consultora SignumBOX.

Ella añadió: “Durante la época de lluvias en verano (entre enero y marzo), el salar se inunda y se transforma en un enorme lago, de modo que la operación del salar  en estas condiciones se torna compleja y peligrosa”.
¿Socios asiáticos?

Córdova dijo en la entrevista con BNAmericas: “El gobierno estableció una política … que señala que la explotación de recursos evaporíticos para obtener carbonato de litio será realizada exclusivamente por el estado”.
“El desarrollo de carbonato de litio para obtener litio y sus derivados como para baterías, se llevará adelante en sociedad con países y compañías privadas interesadas”, añadió.

Aunque estos argumentos parecen contradictorios, Bolivia ha suscrito acuerdos preliminares con Corea del Sur y Japón sobre una posible cooperación en la extracción de litio y tecnología.

Zuleta dijo a Industrial Minerals: “Entiendo que hasta ahora la relación de Bolivia con empresas extranjeras se ha reducido a la adquisición de geomembranas para las piscinas de evaporación de salmueras que se encuentran actualmente en construcción en el Salar de Uyuni.”
“No obstante, se está dando cierta cooperación particularmente entre Bolivia y Corea del Sur a través de viajes de corta duración de grupos de profesionales bolivianos a Corea del Sur para familiarizarse con la tecnología coreana en diferentes aspectos de la cadena de valor del litio”, añadió.

Durante una reuniónen Tokio en diciembre de 2010, Bolivia también acordó cooperar con el Japón en el desarrollo de su recurso potencial.
Desormeaux añadió: “El gobierno ha puesto mucho empeño en la investigación y también ha construido una planta piloto, pero probablemente no podrá desarrollar el proyecto completamente solo”.

Si los temas (relativos a composición química, condiciones meteorológicas y asociaciones estratégicas) se resuelven en uno o dos años, podría decir que ellos podrían empezar a producir a escala comercial después de 2015”, sostuvo.

Se espera que el mineral fertilizante denominado “potash” sea el producto primario de COMIBOL en el futuro cercano, con una capacidad de 12.000 TM por año a ser establecida hasta fin de año.

La proveedora de litio más grande del mundo, la chilena SQM, produce carbonato de litio como un bi-producto de “potash” en su operación en el Salar de Atacama.  COMIBOL buscará imitar el éxito de su vecino rival en el curso de los próximos años.

http://www.hidrocarburosbolivia.com/nuestro-contenido/noticias/40401-persisten-las-dudas-sobre-el-desarrollo-del-litio-en-bolivia-.html

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